Stoke Yakin Bekap Sunderland

Saturday, January 14th at 2:22 PM

SUNDERLAND – Stoke City FC tampaknya kini semakin bersemangat untuk memenangkan laga tandang pertama mereka tahun ini. Tim arahan mark Hughes tersebut akan melawan Sunderland AFC di kandangnya, Stadion Light, Sabtu (14/1) malam.

Kemenangan akan bermakna lebih bagi Stoke selain merebut tiga poin untuk mempertahankan posisi. Dengan mengalahkan The Black Cats, mereka dapat menutupi kekecewaan suporter usai kekalahan laga Piala FA.

Kekalahan dari tim tamu Wolverhampton Wanderers FC, 0-2, di babak ketiga Piala FA, pekan lalu merupakan pukulan berat bagi tim. Kekalahan dari tim Divisi Dua itu menghentikan langkah Stoke di kompetisi kelas dua Inggris tersebut.

Meski tersisih di Piala FA, secara keseluruhan performa Stoke musim ini cukup baik. Menduduki peringkat ke-11 klasemen Liga Primer, Stoke mengantongi jumlah poin sama dengan urutan ke-10, Southampton FC, 24. Praktis, bila menang, Stoke akan menggeser Soton bila hanya bermain imbang saat tandang ke markas Burnley FC pada waktu yang sama.

Yang menjadi masalah bagi Stoke, mereka akan bertandang ke Stadion Light tanpa kehadiran Jonathan Walters. Striker timnas Republik Irlandia tersebut kini dalam masa pemulihan usai operasi lutut. Musim ini, Walters telah bermain dalam 17 laga dari keseluruhan kompetisi (16 Liga Primer, satu Piala Liga) dengan dua gol.

“Sejujurnya, kami kekurangan pengganti untuk lini depan. Namun, kami sedikitnya memiliki pilihan untuk posisi tersebut yang mampu di turunkan,” ujar Hughes.

Salah satu pemain yang mungkin menjadi pengganti Walter adalah lulus Akademi Stoke, Julien Ngoy. Pemain 19 tahun itu sudah dimainkan melawan Wolverhampton. “Ngoy telah masuk kedalam skuat utama cukup lama. Akan bagus baginya untuk mendapatkan kesempatan. Sejauh ini dia menunjukkan kualitas dan pengaruh baik,” tutur Hughes.

Selain Ngoy, Hughes juga tampak terkesan dengan pemain muda lainnya, Tyrese Campbell. Penyerang 17 tahun itu mencetak hattrick ketika membela Stoke lolos ke-16 besar Piala FA U-18 (FA Youth Cup).

Di sisi lain, Sunderland tentu berupaya keras keluar dari zona degradasi. Saat ini, mereka ada di batas atas “zona merah”, peringkat ke-18. “Laga kontra Stoke penting bagi kami karena mereka hanya memiliki selisih sembilan poin dari kami. Stoke lawan tangguh dengan performa apik yang membuat mereka dengan cepat naik di klasemen sejak musim lalu. Saya harap kami mampu mendapatkan tiga poin sabtu ini,” kata David Moyes, pelatih Sunderland.